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El papel de la etnobotánica

RICARDO GIL OTAIZA |  EL UNIVERSAL
viernes 14 de diciembre de 2012  12:00 AM
Mucho se especula en torno a la investigación con las plantas medicinales. Es más, se piensa que se trata de "algo muy sencillo", que podría ser abordado por cualquiera y sin los más elementales requerimientos metodológicos. Ya veremos que no es así. Desde el punto de vista de su etimología, el vocablo Etnobotánica quiere decir "botánica de etnias", y algunos expertos consideran que su espectro no debería ir más allá de la indagación en áreas geográficas y culturales donde conviven con la naturaleza grupos étnicos muy acotados, ya que según dichos estudiosos, sólo las etnias tienen algo qué decir al resto del planeta sobre las plantas y sus poderes terapéuticos.

Con la globalización la teoría y la práctica etnobotánica se abren al mundo y a sus posibilidades, considerando objeto de su interés a todas aquellas comunidades que de alguna manera mantienen estrecho contacto con su entorno ecológico y cultural. Es así como las escuelas etnobotánicas más prestigiosas del mundo, aceptan como perfectamente válidas aquellas indagaciones  (exploraciones) que involucren la relación del ser humano con sus contextos, ampliándose de manera "inusitada" su bagaje y su aporte a la investigación científica. Visto así, podríamos -en teoría- hacer etnobotánicas en una urbe como Caracas, con todos sus contrastes humanos y ecológicos, así como en el más apartado rincón de nuestra geografía, en el que grupos específicos (si se quiere, homogéneos) mantienen una relación muy estrecha con su entorno. 

Se podría afirmar que la exploración etnobotánica constituye el primer eslabón en la caracterización y estudio de toda especie vegetal de interés cultural y económico. En nuestro medio académico, la etnobotánica como una rama de las ciencias naturales, siempre ha sido vista de soslayo, a pesar de que nos permite tener una visión compleja de la especie vegetal (tradición ancestral de las comunidades y su cosmovisión), en la que se incluyan aspectos claves que nos posibiliten su conocimiento y comprensión. Ello garantiza, como se ha de suponer, que la investigación tome derroteros claros sobre la base de la experiencia popular basada en siglos de una estrecha relación ser humano-entorno natural.

Por otra parte, la etnobotánica nos permite establecer una relación basada en el criterio de la sostenibilidad, que posibilita el uso de las especies vegetales sin el riesgo de su agotamiento, y probable extinción. La preservación como tal del medio ecológico es garantía del equilibrio planetario, como premisa fundamental a la hora de establecer los principios rectores para el manejo del recurso fitogenético, que ha sido clave a lo largo de la historia, y que lo seguirá siendo en la medida en que asumamos un uso responsable y efectivo en la conquista del invalorable bien de la salud.

  Ahora bien, en nuestras universidades se trabaja en la denominada fitoquímica, que en líneas gruesas busca el hallazgo de los principios activos (metabolitos secundarios) en las plantas a los fines de su ulterior estudio (bioquímico, farmacológico, toxicológico, y galénico, entre otros).  No obstante, tal vez por deformación profesional (o por autosuficiencia) obviamos la exploración etnobotánica como etapa previa a toda investigación en el orden químico, lo que conlleva, necesariamente, ignorar de manera deliberada la larga tradición cultural de los pueblos en el uso de las especies vegetales, lo cual se traduce en un "ir a ciegas" en la búsqueda del material botánico en los campos y mucho más a la hora de indagar sobre sus poderes terapéuticos en los laboratorios y hospitales, teniéndose la extraordinaria oportunidad de tomarse como base lo que al respecto nos dicen las comunidades, que nos llega enriquecido -como ha de suponerse- por línea directa de padres a hijos a través de los siglos.

En el área de las plantas medicinales (así como en muchas otras, relacionadas o no) la sabiduría popular, no sólo es necesaria, sino fundamental en la conquista de nuevos espacios para la ciencia, y para la vida.

rigilo99@hotmail.com

@GilOtaiza


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